Cabang Militer

Penembak jitu Angkatan Udara di Irak

Sersan Perspektif Knoll dan Jones

Penembak jitu

•••

MivPiv / Getty Images



Sebagai Staf Sersan . Larry Knoll dan Ace Jones berkendara di jalan tanah, ban kendaraan segala medan mereka yang menonjol mengeluarkan awan debu yang sangat besar.

Kacamata, diikat di helm Kevlar mereka, menutupi mata mereka. Mereka mengenakan sarung tangan dan rompi antipeluru berat, di mana berbagai macam perlengkapan digantung di sabuk peralatan penahan beban mereka. Dan mereka gemuk M-4s , jenis senapan serbu M-16 terbaru, disandang di bahu mereka.

Para penerbang pasukan keamanan mengenakan alat-alat perdagangan mereka. Teman dan mitra, mereka tahu betul bagaimana menangani kuda baja, plastik dan karet mereka di jalan bergelombang di Bashur Airfield, Irak, sebuah pos terdepan 255 mil di utara ibukota Irak, Baghdad.

Mereka berhenti di dekat deretan tenda, turun dari kendaraan dan membersihkan diri. Di sekitar mereka, penerbang duduk di dipan di luar tempat tinggal kanvas mereka, mengobrol dan menyendok Makanan, Siap Disantap. Dan setelah hari yang panjang di tempat kerja, jatah itu tampak sangat lezat bagi Knoll dan Jones.

Hari apa. Kami sudah sibuk sejak kami bangun, kata Knoll, yang telah menjadi polisi keamanan sepanjang 10 tahun karirnya di Angkatan Udara. Ini akan terasa baik untuk turun dari kaki saya untuk sementara waktu.

Tapi setelah 14 jam bekerja, ada kemungkinan mereka tidak bisa beristirahat. Setiap saat mereka bisa mendapatkan panggilan untuk beralih ke persona mereka yang lain, penembak jitu .

Bukan jenis film Hollywood yang menyelinap ke pedesaan untuk menghabiskan berminggu-minggu menguntit musuh untuk satu tembakan, satu momen pembunuhan. Tidak. Knoll dan Jones dengan cepat mengatakan bahwa mereka, pertama-tama, pasukan keamanan yang tugasnya melindungi sesama penerbang.

Kami akan melakukan apa pun untuk menjaga keamanan pasukan kami, kata Knoll, dari Saratoga Springs, N.Y.

Di Bashur, pusat pengangkutan udara Angkatan Udara ke Irak utara pada puncak Operasi Pembebasan Irak, itu berarti melakukan pekerjaan kasar. Melakukan patroli perimeter dan off-base, berjaga di titik kontrol masuk dan membangun posisi menembak defensif.

Bukan masalah. Persis seperti itulah yang dilatih pasangan itu. Apa yang mereka harapkan ketika mereka bergabung dengan Angkatan Udara menjadi pasukan keamanan. Mereka menyukai gaya hidup. Ditambah lagi, ketika mereka mengajukan diri untuk bertugas dengan Kelompok Respons Kontingensi ke-86, mereka tahu bahwa untuk benar-benar melakukan pekerjaan mereka, mereka harus berada di pangkalan kosong di tengah pertarungan di suatu tempat.

Mereka berada di unit yang unik, satu-satunya di Angkatan Udara. Tugas kelompok ini adalah menjadi yang pertama mendarat di pangkalan kosong untuk membangun lapangan terbang dan operasi pelabuhan udara, pronto. Skuadron Pasukan Keamanan Ekspedisi ke-786, tempat Knoll dan Jones bekerja dalam operasi, menyediakan keamanan. Polisi menjaga penerbang tetap aman saat mereka mendarat, menurunkan, dan meluncurkan pesawat terbang sekitar jam.

Mata yang Tajam

Knoll dan Jones tidak pernah berhenti memindai pegunungan di sekitarnya, naluri yang mereka kembangkan selama pelatihan penembak jitu. Dengan mata tajam penembak jitu, mereka mencari musuh yang tak terlihat. Musuh yang bergerak dan sulit ditangkap yang, jika tidak dihentikan, dapat menyerang dan membunuh rekan satu skuadron dan menyebabkan kekacauan pada operasi penerbangan.

Tim penembak jitu berharap untuk menguji pelatihan mereka. Jadi, mereka menyimpan senapan jarak jauh dan setelan kamuflase Ghillie sudah siap. Dalam beberapa menit, mereka bisa mengumpulkan perlengkapan mereka dan diam-diam menyelinap ke pegunungan untuk mencari target.

Tetapi di komunitas pedesaan yang erat di sekitar lapangan terbang, orang-orang Kurdi mengenal teman dan tetangga mereka dengan baik. Wajah-wajah baru mudah dikenali. Jadi berita tentang orang asing menyebar dengan cepat, dengan mudah mencapai persahabatan operasi intelijen di daerah.

Ini adalah orang-orang intelijen yang memberikan penembak jitu target mereka.

Tapi mata dan telinga lokal membantu mencegah pasukan Irak dan teroris menyelinap masuk dan menembak Bashur.

Tapi perang melawan terorisme bukanlah operasi yang tepat. Teroris tidak dapat diprediksi dan menyerang dengan cepat, membuat serangan sulit dihentikan, kata Jones. Dan misi kunci Bashur memastikan itu akan berada di bawah ancaman konstan selama perang dengan Irak berlanjut.

'Kami akan terus melakukan pekerjaan biasa kami,' kata Jones, seorang dokter hewan 11 tahun dari Wake Forrest, NC 'Tetapi kami harus siap untuk beralih ke mode penembak jitu, untuk menghilangkan ancaman apa pun sebelum salah satu dari orang-orang kami terluka. .'

Knoll dan Jones telah menjadi tim selama lebih dari dua tahun. Mereka telah mengasah keahlian mereka melalui pelatihan ekstensif . Mereka tetap siap dan dapat mengumpulkan peralatan penembak jitu mereka dan berkeliaran dalam hitungan menit. Mereka tahu target utama mereka adalah orang jahat yang membawa rudal yang ditembakkan dari bahu.

Itu sebabnya mereka mengawasi pegunungan. Karena hanya satu roket yang ditembakkan dari salah satu puncak di sekitar kota tenda mereka dapat menyebabkan cedera besar. Dan jika sebuah rudal menabrak pesawat kargo, itu bisa menghentikan semua operasi udara ke landasan strategis 7.000 kaki.

Itu tidak akan baik, untuk sedikitnya. Karena selama puncak operasi pembebasan Irak, lebih dari 366 kapal angkut C-17 Globemaster III dan C-130 Hercules menurunkan lebih dari 23 juta pon kargo di lapangan terbang. Sebagian besar pesawat tiba pada malam hari, dengan muatan dan peralatan yang dimuat ke insang. Penerbang berlari untuk menurunkan mereka dengan lampu hijau redup mereka kacamata penglihatan malam .

Pegunungan di dekatnya bergema dengan suara mesin pesawat. Dan kelompok itu menjalankan operasi gelap untuk menambahkan lapisan keamanan lain ke malam Bashur. Knoll dan Jones tahu mereka mungkin harus melakukan pekerjaan mereka dalam kegelapan. Tidak masalah, kata mereka.

'Siang atau malam, tugas kami adalah mengambil target sebelum dia bisa menembak salah satu pesawat kami yang bernilai jutaan dolar atau membunuh seseorang,' kata Knoll.

Jadi melewatkan tembakan bukanlah pilihan. Apa pun yang kurang dari serangan yang dikonfirmasi tidak banyak mengurangi ancaman terhadap para penerbang di darat. Tetapi jika kode pekerjaan mereka yang tepat memberi tekanan ekstra pada penembak jitu, itu tidak terlihat di wajah mereka.

'Pastikan saja Anda tidak mengacau,' kata Knoll.

Terlatih untuk Snipe

Tapi 'kacau' tidak ada dalam kamus mereka. Mereka tahu bakat mereka sangat diminati. Bahwa rumor belaka bahwa mereka berada di medan perang dapat membuat barisan musuh gemetar.

'Penembak jitu adalah pencegah psikologis terbesar di medan perang,' kata Knoll.

Mereka juga pasukan yang paling dibenci di zona pertempuran. Jadi penembak jitu harus tetap fokus pada misi dan apa yang mereka lakukan untuk bertahan hidup, katanya.

'Kami tidak boleh membuat kesalahan,' katanya. 'Terlalu banyak yang dipertaruhkan. Selain itu, berapa banyak penembak jitu yang pernah Anda dengar yang kembali dari kamp tawanan perang?'

Knoll dan Jones menerima tanggung jawab pekerjaan mereka dan risikonya. Mereka tahu apa yang mereka hadapi ketika mereka bergabung dengan kelompok tanggap darurat, yang bermarkas di Pangkalan Udara Ramstein, Jerman.

Skuadron mereka berada di dekat Pangkalan Udara Sembach. Ketika mereka tiba, ada enam penembak jitu . Tetapi selama dua setengah tahun terakhir, Knoll dan Jones adalah satu-satunya. Meja mereka berseberangan, dan mereka berlatih bersama. Mereka juga bukan teman kerja, jadi mereka saling mengenal dengan baik.

Keduanya lulus Sekolah Penembak Jitu Angkatan Darat di Fort Benning, Ga., dengan selisih satu bulan. Mereka juga menjalani sekolah countersniper yang dikelola Air National Guard di Camp Joseph T. Robinson, Ark.

Tapi itu adalah kursus lima minggu di sekolah elit Angkatan Darat yang membuat mereka berharga bagi kelompok. Mereka belajar keterampilan menembak tingkat lanjut, untuk mengukur efek angin dan memperkirakan jangkauan target. Mereka juga belajar mendeteksi, melacak dan mengintai target, counter-stalking, dan kamuflase. Dan mereka belajar memilih situs untuk, dan mengatur, pos pengamatan dan pendengaran, juga menguasai cara agar tidak terdeteksi di dalamnya.

Itu memberi komandan kelompok kontingensi pilihan tentang cara terbaik menggunakan penembak jitu. Komandan dapat menahan mereka di lapangan terbang untuk memperkuat perlindungan pasukan atau memberikan tembakan countersniper - atau mengirim mereka untuk berpatroli di punggung bukit terdekat. Patroli jarak jauh, yang bisa berlangsung beberapa hari, adalah untuk menemukan orang-orang jahat dengan rudal permukaan-ke-udara yang ditembakkan dari bahu. Senjata-senjata ini dapat mengancam pesawat dari jarak sejauh enam mil.

'Kami berpatroli jauh melewati garis depan, sehingga kami dapat mengambil target jauh sebelum dapat mengancam pesawat atau orang-orang kami,' kata Knoll. 'Kita harus menjaga mata yang tajam terbuka sepanjang waktu.'

Setelah berburu, semakin lama tembakan, semakin jauh penembak jitu dari masalah. Jadi Knoll dan Jones menghabiskan berjam-jam di lapangan tembak menembak dan menguasai Senapan sniper M-24 . Ini adalah modifikasi militer dari senapan berburu Remington 700.

'Kami berlatih sebagai tim, jadi kami tahu cara kerja satu sama lain,' kata Jones.

Kerja tim terbayar di sekolah Angkatan Darat, di mana penembak jitu harus menembakkan 400 hingga 600 putaran pada target mulai dari ketinggian 12 inci hingga 20 inci. Mereka menembak dari berbagai jarak dan dalam situasi yang berbeda. Terkadang mereka tahu jarak ke target dan terkadang tidak. Dan mereka harus mencapai target bergerak di siang dan malam hari.

Untuk melewati setiap fase, penembak jitu harus mencapai 14 target. Knoll dan Jones melakukannya dengan lebih baik.

'Kami mencapai 18 atau 19 target secara konsisten,' kata Jones. 'Kami bangga menjadi bidikan yang bagus.'

Keduanya telah mencapai target lebih dari 1.000 yard. Tetapi di Bashur, baik Knoll maupun Jones tidak melakukan apa-apa. Mereka terus berlatih dan melakukan patroli panjang, tetapi mereka tidak melakukan operasi nyata. Mereka menginginkan sebaliknya.

Mereka memang memiliki beberapa kegembiraan. Knoll dan Jones, dan 18 penerbang grup lainnya, terjun payung ke Bashur dengan 1.000 pasukan terjun payung dari Brigade Lintas Udara ke-173 dari Vicenza, Italia. Para prajurit mengamankan perimeter sementara para penerbang mengamankan landasan pacu dan melakukan operasi udara.

Itu adalah lompatan bersejarah, dan 14 dari penerjun Angkatan Udara adalah pasukan keamanan. Para penerbang adalah pasukan konvensional pertama Angkatan Udara yang terjun dengan parasut ke zona pertempuran. Dan C-17 besar yang menjatuhkan mereka sedang dalam misi parasut tempur pertama mereka.

'Kami baru saja pulang dari penempatan dan memiliki empat hari untuk mengemas kembali ke panggung untuk terjun ke Bashur,' kata Jones. 'Itu menarik, meskipun kami tidak tahu ancaman apa yang diharapkan.'

Untungnya, ancaman nyata Irak tidak pernah terwujud. Namun, Knoll dan Jones membersihkan senapan mereka dan merawat setelan Ghillie mereka, menghiasi mereka dengan potongan kain, tali, dan tanaman lokal untuk berbaur dengan pedesaan.

Mereka bekerja sepanjang waktu, sampai ke leher mereka dalam pekerjaan pasukan keamanan yang telah mereka latih untuk dilakukan. Tapi mereka tidak kecewa.

'Ketika saya tahu saya melompat ke Irak, saya terpicu,' kata Jones. 'Saya tidak sabar untuk pergi ke Irak dan melakukan pekerjaan saya. Dan itulah yang saya lakukan.'

Knoll yakin dia dan Jones bisa turun ke gunung untuk mengintai musuh. Tetapi ketika itu tidak terjadi, mereka melanjutkan pekerjaan perlindungan kekuatan mereka.

'Lagi pula, itu adalah perhatian utama kami,' kata Knoll. 'Tetapi jika mereka membutuhkan kita sebagai penembak jitu, kita siap untuk melenyapkan segala ancaman yang mungkin muncul.'